Where Sports and Politics Met: Chariot Racing in the Byzantine Empire

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In the sixth century, Roman-style chariot racing was the Byzantine (or Eastern Roman) Empire’s most popular spectator sport, having outlasted the infamous gladiatorial fights and wild beast hunts of the earlier imperial period. The rules of the sport remained essentially the same. The standard race would have been quite familiar to modern observers, with starting boxes and a finish line. There were many variations to keep the races fresh. A particular favorite was the diversium, in which the winning charioteer exchanged horses and chariots with a losing charioteer, and then raced again. Victory in this rematch would prove that the originally victorious charioteer won because of his skill, not because of his horses and equipment. The imperial government administered and financed four racing teams (Blue, Green, White, and Red), which owned the horses and equipment and employed the charioteers. Byzantine chariot races took place in large arenas known as hippodromes. In the fifth and sixth centuries, the heyday of Byzantine chariot racing, hippodromes dotted the lands around the Eastern Mediterranean.

After the sixth century, chariot racing declined in the Byzantine world generally, in large part because it had become intimately connected to government finances. The Byzantine government experienced significant setbacks in the seventh century with the Persian War and the subsequent Arab invasions. The resulting financial difficulties probably led to the disappearance of racing in provincial cities, which we cease to hear about in the seventh century. However, chariot racing and the racing teams definitely survived in Constantinople in diminished form until at least the twelfth century. The attack of the Fourth Crusade in 1204 probably played a role in its eventual disappearance, although chariot racing had probably already been in decline in the years leading up to that event.

It is likely that the emperors preserved chariot racing in Constantinople not just because it made for good entertainment, but also because the races provided an opportunity for the people and emperor to have some face time with one another. The emperors regularly attended the races, as of course did a great many citizens of Constantinople. It is estimated that the hippodrome could hold 100,000 spectators, so this was the largest setting for imperial interaction with the people of the city. In general, it seems that emperors appearing in the hippodrome had an expectation (or perhaps merely a hope) that they would be cheered or otherwise supported by the spectators gathered there. For example, in 602 the emperor Maurice used heralds to address the crowd in the hippodrome and assure them that the revolt of Phocas was not serious. He then ordered a series of chariot races to amuse the assembled people. The fans of the Blues responded by leading a chant in support of Maurice, assuring him (falsely, as it turned out) that he would overcome his enemies (Theophylact The History 8.7.8–9). This is an indication of the way that emperors hoped to use the circus racing factions to their political advantage.

Of course the spectators themselves did not merely show up to support their emperor. They frequently hoped to make requests of the emperor for the improvement of some aspect of their daily lives. These requests could and sometimes did relate to chariot racing itself, as when racing fans of all four colors shouted for the famous charioteer Porphyrius in the hopes that he would be assigned to race for their team. Requests ranged far beyond racing, however. In 512, the people in the hippodrome protested against the emperor Anastasius and shouted for his ecclesiastical advisors to be thrown to wild beasts. Anastasius responded by appearing in the hippodrome without his crown, promising to do everything the people asked, and swearing to abdicate if they wished it. This response pacified them and they acclaimed Anastasius and left peacefully (John Malalas Chronographia 16.19). So in the heyday of Byzantine chariot racing, the spectacle was not merely a form of entertainment, but a forum for discussion between emperor and people. Both hoped to get something from the exchange. A chariot race was the emperor’s chance to speak with many of his people at once, and the people’s chance to confront the emperor directly on their terms with relative anonymity. These exchanges were an essential part of the give and take of government in Byzantium, and they took place in the hippodrome, before, after, and even during the races.

 

David Alan Parnell

David Alan Parnell is Assistant Professor of History at Indiana University Northwest

 

Suggestions for further reading:

Alan Cameron, Circus factions: Blues and Greens at Rome and Byzantium (Oxford, 1976).

David Alan Parnell, “Spectacle and Sport in Constantinople in the Sixth Century” in Companion to Sport and Spectacle in Greek and Roman Antiquity, edited by Paul Christesen and Donald Kyle, Malden 2014, pp. 633-645.

 

Photo:

The emperor Theodosius I (r. 379-395) and the people of Constantinople at the hippodrome, from a bas-relief of the pedestal for the obelisk of Theodosius, which was placed in the median strip of the race track. Photo by the author.

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Wo sich Sport und Politik trafen: Wagenrennen im Byzantinischen Reich

(This text is also available in English)

Die römischen Wagenrennen waren im Byzantinischen (oder Oströmischen) Reich des 6. Jahrhunderts das beim Volk beliebteste Sportevent und hatten zu diesem Zeitpunkt sogar die die berüchtigten Gladiatorenkämpfe und Tierhetzte der frühen Kaiserzeit überdauert. Die Regeln des Sportes blieben dabei im Wesentlichen gleich: Ähnlich wie heute gab es bei den meisten Wagenrennen Startboxen und eine Ziellinie, sodass das Rennen dem modernen Zuschauer wohl sehr vertraut vorkommen würde. Es gab jedoch auch verschiedene Variationen um die Rennen weiterhin spannend zu gestalten. Ein besonderer Favorit war das sogenannte diversium, bei dem der siegreiche Wagenlenker sein Pferdegespann mit dem des Verlierers tauschen musste. Siege, die bei einer Revanche erlangt wurden, bewiesen, dass der Wagenlenker nicht aufgrund seiner Pferde und seines Equipments gewonnen hatte, sondern aufgrund seiner eigenen Fähigkeiten. Die kaiserliche Regierung verwaltete und finanzierte vier verschiedenen Teams (die Blauen, Grünen, Weißen und Roten), welche die Pferde und die Ausrüstung besaßen und die Wagenlenker beschäftigten. Byzantinische Wagenrennen wurden in großen Arenen, den sogenannten Hippodromen, abgehalten. Während der Blütezeit der Pferderennen im 5. und 6. Jahrhundert war der gesamte östliche Mittelmeerraum mit Hippodromen übersät.

Nach dem 6. Jahrhundert nahm die Bedeutung der Pferderennen in der byzantinischen Welt generell ab, was zum Großteil daran lag, dass die Rennen stark mit den Staatsfinanzen verflochten waren. Die byzantinische Regierung musste im 7. Jahrhundert im Zuge des persischen Krieges und der anhaltenden arabischen Einfälle herbe Rückschläge einstecken, was zu finanziellen Schwierigkeiten und damit einhergehend zum Verschwinden der Rennen, von denen wir in dieser Zeit immer weniger hören, in den Provinzstädten führte. Nichtsdestotrotz gab es Pferderennen und die dazugehörigen Teams in Konstantinopel bis ins 12. Jahrhundert, wenn auch in kleinerem Rahmen. Obwohl der vierte Kreuzzug im Jahr 1204 vermutlich eine gewisse Rolle beim endgültigen Verschwinden der Rennen spielte, so scheint es doch plausibel, dass Wagenrennen bereits in den Jahren davor in ihrer Bedeutung zurückgingen.

Dass die Kaiser Wagenrennen in Konstantinopel nicht nur wegen ihres Unterhaltungspotenzials austrugen, lag wohl daran, dass sie eine gute Gelegenheit für ein persönliches Zusammentreffen von Kaiser und Volk boten. Denn auch der Kaiser besuchte häufig die Rennen, so wie selbstverständlich auch viele der Bürger Konstantinopels. Im Hippodrom fanden schätzungsweise 100.000 Besucher Platz, was es zur größten Plattform für die kaiserliche Interaktion mit dem Volk machte. Generell scheint der Besuch des Kaisers im Hippodrom mit der Erwartung (oder zumindest der Hoffnung) verbunden gewesen zu sein, von der dort versammelten Menge bejubelt oder anderweitig unterstützt zu werden. So ließ zum Beispiel Kaiser Maurikios im Jahr 602 Herolde zu der Menge im Hippodrom sprechen, um ihnen zu versichern, dass die Revolte des Offiziers Phokas nicht ernstzunehmen sei. Danach ordnete er eine Reihe von Wagenrennen an, um die versammelte Menschenmenge zu unterhalten. Die Fans der Blauen reagierten hierauf mit dem Anstimmen einer Lobeshymne auf Maurikios, in der sie ihm (wie es sich herausstellen sollte fälschlicherweise) den Sieg über seine Feinde voraussagten (Theophylaktos, Geschichte 8, 7, 8–9), ein klares Beispiel der kaiserlichen Versuche, sich die Zirkusparteien politisch zu Nutze zu machen.

Natürlich kamen die Zuschauer nicht nur ins Hippodrom um ihren Kaiser zu unterstützen. Häufig hatten sie die Hoffnung selbst Bitten an den Kaiser herantragen zu können, um das alltägliche Leben verbessern zu können. Diese Bitten standen in manchen Fällen auch direkt mit den Wagenrennen in Verbindung, zum Beispiel als die Fans aller vier Farben in der Hoffnung riefen, dass der berühmte Wagenlenker Porphyrius ihrem Team zugeordnete werden und somit für sie am Rennen teilnehmen solle. In vielen Fällen reichten die Anfragen jedoch über die Belange der Rennen hinaus. So protestierte das Volk im Hippodrom 512 gegen den Kaiser Anastasios und verlangten, dass seine geistlichen Berater wilden Tieren zum Fraß vorgeworfen werden sollten. Anastasios selbst reagierte hierauf indem er ohne seine Krone im Hippodrom erschien und der Menge versprach, allen Bitten nachzugeben und er schwor sogar abzutreten, wenn sie dies wünschten.  Diese Reaktion beschwichtigte die Menge, die Anastasius bejubelte und danach friedlich abzog (Johannes Malalas, Weltchronik 16, 19). Während der Blütezeit des byzantinischen Wagenrennens war das Spektakel also nicht nur eine Form des Entertainments, sondern bot auch ein Forum für Diskussionen zwischen Kaiser und Volk, wobei sich beide Seiten aus diesem Austausch etwas erhofften.  Die Wagenrennen gaben dem Kaiser die Möglichkeit mit einer großen Anzahl seiner Untertanen gleichzeitig zu kommunizieren, während das Volk die Chance hatte, den Kaiser zu ihren Bedingungen relativ anonym zu konfrontieren. Dieser Austausch war ein essentieller Bestandteil des Gebens und Nehmens der byzantinischen Regierung und war unmittelbar mit den Ereignissen vor, nach und während der Rennen im Hippodrom verbunden.

 

David Alan Parnell

David Alan Parnell ist Assistant Professor für Geschichte an der Indiana University Northwest

(Übersetzung: Melanie Meaker)

 

Mehr zu diesem Thema:

Alan Cameron, Circus factions: Blues and Greens at Rome and Byzantium (Oxford, 1976).

David Alan Parnell, “Spectacle and Sport in Constantinople in the Sixth Century” in Companion to Sport and Spectacle in Greek and Roman Antiquity, edited by Paul Christesen and Donald Kyle, Malden 2014, S. 633-645.

 

Bild:

Der Kaiser Theodosius I. (379-395) und Volk von Konstantinopel im Hippodrom auf einem Basenrelief auf dem Sockel des Obelisken des Theodosius, welcher in der Mitte der Rennstrecke platziert wurde.

Circus Maximus vs. Colosseum: For the Ancient Romans, there was no contest

(Diesen Text auf Deutsch lesen)

In 2008, The Independent published a story entitled “After 1,500 years as a ruin, gladiators’ stadium to be restored”. There the author describes how, at a now-derelict site in Rome, “gladiators and wild animals fought in mortal combat, and the central arena was often flooded so miniature triremes could battle it out for the Romans’ delight”. That the story concerned the plans of the Soprintendenza Archeologica di Roma (the archaeological arm of the Italian Ministry for Cultural Heritage and Tourism) to restore the site of the Circus Maximus— not the Colosseum—reflects a humorous, if persistent, irony: the Circus Maximus may have held the greatest audience of any spectacle in ancient Rome, but it is only when repackaged as a “gladiators’ stadium” today that it can compete for some share of the contemporary imagination.

And yet, the reality in antiquity was the opposite of our expectations today. For among the many misperceptions about the Roman games that have become widespread, especially as a result of popular film and television, is the belief that gladiatorial games were the premiere spectacle at Rome: for instance, it is often supposed that they attracted the biggest audiences or the most partisan fans. In fact, neither assumption is true. The Circus Maximus was many centuries older and considerably larger than the Colosseum. Chariot races draw the largest crowds in Rome and throughout the empire and continued to do so centuries after the gladiatorial games fade away. Furthermore, there is no evidence for spectators in arenas behaving as fanatically as those in circuses or even theaters.

What was the appeal of the races in the circus? A day there could be hot, noisy, and dirty, but it held out many attractions besides the thrill of the races themselves and their accompanying spectacles. While the glare of the sun mad it hard to see, the roar of the crowd mad it hard to hear, both problems that the signaling system of trumpets and lap counters on the euripus (the central dividing barrier) somewhat alleviated. Seats at the circus, which are described as narrow, hard, and dirty, could add to the discomfort. However, because “the law of the place” allowed men and women to sit beside one another, the circus held out the promise of a chance romantic encounter that sexually segregated seating at the theater and amphitheater forbade (Ovid The Art of Love 1.142). Ovid counsels his readers to exploit their cramped quarters to pick up attractive female spectators (1.135 ff.; cf. Amores 3.2).

Opportunity and chance also lie behind the other major attractions of the races: prizes, betting, and curses. Nero and Hadrian, among others, staged imperial “giveaways” in which tiny inscribed balls were thrown into the stands and the audience members who caught them could claim prizes such as food, clothing, and animals (Cassius Dio 62.18.2; 69.8.2). Placing wagers was rife (Tertullian On the Spectacles 16.1; Martial Epigrams 11.1.15) and the outcome of such risk-taking, whether positive or negative, could be swift and emotional: one commoner fainted in the stands after the horse he bet on made a come-from-behind victory (Epictetus 1.11.27), while a praetor allegedly lost his fortune betting at the very games he organized (Juvenal, Satires 11, 194–96). Juvenal captures all of these elements of the experience – the heat, the noise, the betting, and the crowd’s topsy-turvy state – when he grouses about the circus clamor that interrupts his dinner party (Satires 11.193).

When taken as a collective, these literary sources and the preserved visual and material culture (e.g., fan memorabilia, domestic decoration, funerary monuments) demonstrate that the circus games were much more than public, ceremonial occasions. Rather, they were events that could play a significant role in the way that Romans at all levels of society structured their private experience, both inside and outside the arena. To be sure, a chief attraction of attending the games was their edge-of-your-seat, high-speed spectacle: the opportunity to witness a favorite faction, charioteer, or horse prevail while risking life and limb and, at the same time, to watch rivals suffer spectacular crashes in defeat. And yet for many spectators, race days might also entail thrilling moments of personal revelation – of winning a prize or a bet, of discovering a lover in the stands, of seeing a curse fulfilled, of finding salvation in a hero or losing all hope witnessing his death. Romans came to the circus not only to live in the hyper-charged present, to see and be seen within the collective hive, but also to imagine an escape from their own mundane lives, perhaps even to alter their fates. The potential for such moments of revelation, set against the backdrop of high drama, undoubtedly explains why – hundreds of years after he wrote them – Juvenal’s words still rang true: “all Rome today is in the Circus” (Satires 11.197).

 

Sinclair Bell

Sinclair Bell is Associate Professor of Art History at Northern Illinois University.

 

Further reading on this topic:

Sinclair Bell & Carolyn Willekes, “Horse Racing and Chariot Racing.” In The Oxford Handbook of Animals in Classical Thought and Life, edited by G. Campbell, 478–90. Oxford: Oxford University Press 2014.

Sinclair Bell, “Roman Chariot-Racing: Charioteers, Factions, Spectators.” In Wiley-Blackwell Companion to Sport and Spectacle in Greek and Roman Antiquity, edited by P. Christesen and D. Kyle, 492–504. Malden, Mass.: Wiley-Blackwell 2014.

 

Image: A modern recreation of chariot racing set (wrongly) in a gladiatorial arena in Puy du Fou (Wikipedia).

Circus Maximus oder Kolosseum: Für die Römer keine Frage

(This text is also available in English)

Im Jahr 2008 veröffentlichte The Independent einen Artikel mit der Überschrift „Nach 1.500 Jahren als Ruine wird das Stadion der Gladiatoren instandgesetzt“ (Originaltitel: „After 1,500 years as a ruin, gladiators’ stadium to be restored“). Darin beschreibt der Autor, wie an einem jetzt heruntergekommenen Ort in Rom einst „Gladiatoren und wilde Tiere im tödlichen Kampf gegeneinander antraten und dass die Mitte der Arena oft geflutet wurde, damit Miniatur-Trieren dort zur Freude der Römer gegeneinander kämpfen konnten“. Dass sich der Artikel mit dem Plan der Soprintendenza Archeologica di Roma (des archäologischen Diensts des Ministeriums für Kulturgüter und Tourismus), zur Wiederherstellung des Circus Maximus und nicht des Kolosseums beschäftigt, spiegelt ironischerweise einen hartnäckigen Trugschluss wieder: Zwar war es der Circus Maximus, der die größte Zuschauermenge in Rom fasste, jedoch muss der Circus erst als „Gladiatorenstadium“ neuverpackt werden, um mit der zeitgenössischen Fantasie Schritt halten zu können halten zu können.

Die antike Realität gestaltete sich jedoch ganz anders als es unsere heutigen Erwartungen vermuten lassen. Zu den vielen Halbwahrheiten über die römischen Spiele, die sich besonders durch die Darstellungen in Film und Fernsehen in der Öffentlichkeit verbreitet haben, gehört auch die Ansicht, dass die Gladiatorenspiele die primären Spektakel in Rom gewesen sind: Zum Beispiel wird häufig angenommen, dass sie die meisten Zuschauer anlockten oder die glühendsten Fans besaßen. Tatsächlich entspricht keine dieser Annahmen der Wahrheit. Der Circus Maximus wurde mehrere Jahrhunderte früher gebaut und war wesentlich größer als das Kolosseum. Die Wagenrennen zogen zudem die größten Menschenmengen in Rom und dem gesamten Reich an und taten dies auch noch Jahrhunderte nachdem die Gladiatorenspiele verschwunden waren. Darüber hinaus gibt es keine Belege dafür, dass die Zuschauer in der Arena sich genauso fanatisch verhielten, wie diejenigen in den Circussen oder selbst den Theatern.

Worin bestand also der Reiz der Wagenrennen im Circus? Ein Tag dort konnte heiß, laut und dreckig sein, aber er hielt auch viele Attraktionen neben dem Nervenkitzel der Rennen an sich und den dazugehörigen Spektakeln bereit. Während die grelle Sonne die Sicht erschwerte, war es aufgrund des Gebrülls der Massen auch schwer etwas zu hören. Beide Probleme wurden durch ein Signal-System aus Trompeten und Rundenzählern auf dem sogenannten Euripus, der Trennwand in der Mitte der Rennbahn, geschmälert. Die Sitze im Circus, die als schmal, hart und dreckig beschrieben werden, führten zu weiterem Unbehagen. Aber weil hier Männern und Frauen rechtmäßig nebeneinander sitzen durften, ergab sich im Circus die Chance auf eine romantische Begegnung, was in den nach Geschlechtern getrennten Sitzreihen im Theater und Amphitheater unmöglich gewesen wäre (Ovid, Liebeskunst 1.142). Ovid rät seinen Lesern das beengte Zusammensitzen auszunutzen, um attraktive weibliche Besucher aufzureißen (1.135 ff.; cf. Amores 3.2).

Möglichkeiten und Chancen verbargen sich auch hinter den anderen großen Attraktionen des Rennens: den Preisen, Wetten und Flüchen. So veranstalteten neben anderen auch Hadrian und Nero kaiserliche Giveaways, bei denen kleine beschriftete Bälle in die Zuschauerränge geworfen wurden. Wer sie auffing, konnte Preise wie Essen, Kleidung und Tiere gewinnen (Cassius Dio 62.18.269.8.2). Wetten zu platzieren war weit verbreitet (Tertullian, De Spectaculis 16.1; Martial, Epigramme 11.1.15) und das Ergebnis dieser Risikobereitschaft, ob positiv oder negativ, konnte prompt und emotional sein: So fiel in den Zuschauerrängen ein einfacher Bürger in Ohnmacht, als dem Pferd, auf welches er gewettet hatte, ein Aufholsieg gelang (Epiktet 1.11.27); ein Praetor hingegen verlor angeblich beim Wetten sein Vermögen bei den Spielen, die er selbst organisiert hatte (Juvenal, Satiren 11, 194–96). Juvenal hält all diese Erlebniselemente fest – die Hitze, den Lärm, die Wetten, das verrückte Durcheinander der Menge – als er über das Geschrei im Circus jammert, das sein Gastmahl stört (Satiren 11.193).

Zusammengenommen betrachtet, zeigen die literarischen Quellen als auch die erhaltene visuelle und materielle Kultur (z.B. Fan-Andenken, häusliche Dekoration, Grabmonumente), dass die Circus-Spiele viel mehr waren als nur öffentliche, feierliche Veranstaltungen. Viel eher handelte es sich um Events, die eine signifikante Rolle dabei spielen konnten, auf welche Weise die Römer in allen Schichten der Gesellschaft ihre privaten Erfahrungen strukturierten, sowohl innerhalb als auch außerhalb der Arena. Eines ist sicher, die Hauptattraktion beim Besuch der Spiele war das spannungsgeladene Hochgeschwindigkeits-Spektakel: die Möglichkeit, seinen favorisierten Rennstall, Wagenlenker oder das Lieblingspferd siegen zu sehen während Leib und Leben riskiert wurden, und gleichzeitig mitzuerleben wie die Rivalen spektakuläre Unfälle bei ihrer Niederlage erlitten. Und dennoch konnte für viele Zuschauer ein Renntag auch persönliche Offenbarungen mit sich bringen – das Gewinnen eines Preises oder einer Wette, den Beginn einer Romanze in den Rängen, die Erfahrung einen Fluch in Erfüllung gehen zu sehen, Erlösung in einem Helden zu finden oder alle Hoffnungen im Angesicht seines Todes zu verlieren. Die Römer kamen nicht nur in den Circus, um im Trubel der Gegenwart zu leben, und um in der Menge andere zu sehen und gesehen zu werden, sondern auch um aus ihren alltäglichen, monotonen Leben auszubrechen, oder sogar um ihr Schicksal zu ändern. Das Potential solcher mitreißenden und dramatischen Momente erklärt unzweifelhaft, warum Juvenals Worte, selbst hunderte Jahre nachdem er sie niederschrieb, immer noch Wahrheit verkünden: „Ganz Rom fasst heute der Circus” (Satiren 11.197).

 

Sinclair Bell

Sinclair Bell ist Associate Professor für Antike Kunstgeschichte an der Northern Illinois University.

(Übersetzung: Dominic Kaspar & Melanie Meaker)

 

Mehr zu diesem Thema:

Sinclair Bell & Carolyn Willekes, “Horse Racing and Chariot Racing.” In The Oxford Handbook of Animals in Classical Thought and Life, edited by G. Campbell, 478–90. Oxford: Oxford University Press 2014.

Sinclair Bell, “Roman Chariot-Racing: Charioteers, Factions, Spectators.” In Wiley-Blackwell Companion to Sport and Spectacle in Greek and Roman Antiquity, edited by P. Christesen and D. Kyle, 492–504. Malden, Mass.: Wiley-Blackwell 2014.

 

Bild: Ein modernes Reenactment eines römischen Wagenrennens (fälschlich) in einer Gladiatorenarena veranstaltet (in Puy du Fou) (Wikipedia).

Greek Horse Races, Politics, and Identity

(Diesen Text auf Deutsch lesen)

Everything was different at the Olympic Games of AD 67: they were held two years too late, musical contests had been added to the programme, and the victor was known before the competition had even started. The initiator of these changes was the man who saw himself as the most versatile athlete of the ancient world: the emperor Nero. According to our sources, he had become a little too ambitious in one discipline, though: his attempt to drive a ten-horse-chariot failed and he fell off the chariot much to the hidden amusement of the spectators.

In many ways the games of AD 67 were exceptional, and after Nero’s death, they were annulled and deleted from the victor lists. One aspect was not exceptional at all, however: the participation of prominent people in the horse races. For the hippic events, the Olympic victor lists read like a ‘who is who’ of Greek history.

Unlike Nero, however, most of these prominent participants would not have take the risk to make themselves a laughing-stock by personally driving their chariots. Success in the races mainly required investing a considerable amount of money: these race horses were not just proud animals, but expensive prestige objects. As such, part of their raison d’être simply was to demonstrate that their owners could afford them. So for many very rich people like Sicilian tyrants, Thessalian aristocrats or members of the incredibly wealthy dynasty of the Ptolemies who ruled over Egypt it simply was no question whether they should compete or not. Others, however, were more hesitant. So why did Greek elites engage in horse races?

 

Let’s begin with a possible, but most certainly incomplete answer: it was all about the race and the horses. The first thing we have to bear in mind here is that the perspective which matters most in ancient Greek horse races is not the perspective of the actual participants in the competition, the charioteers or jockeys, but that of the owners of the horses. They were the ones listed as victors, and we simply know next to nothing about the charioteers and jockeys.

The owners were proud of their horses and emphasized when they stemmed from their own breeding. Some even steered the chariots themselves. Yet the mere fact that horse owners were not necessarily present at the games in which their horses won victory (the locus classicus is Plut. Al. 3), suggests that some of the most important aspects of equestrian competition did not happen on the day of the race itself but after the contest. A true passion for equestrian competition may thus not have been the major driving force behind all of these agonistic activities. It was rather about winning, and maybe not even about winning itself, but about the celebration of the victory, since agonistic success gave enormous prestige and could be used to achieve and secure political power or to enforce a political argument.

To give an analogy from modern football, the club slogan of a well-known sports club from North Rhine-Westphalia which is “Echte Liebe” (“true love”) did not correspond to the mindset of Greek horse owners. For them, it was more about what the magazine of a rivalling and even more famous football club labeled in response as “Echte Spitze” (“truly at the top”). In order to be celebrated, you needed to win, not to be passionate.

 

Horse owners wanted to demonstrate that they were better (wealthier, more successful etc.) than their competitors. The essential components of agonistic poetry commissioned and written to perpetuate successes in this discipline included the place of victory, the discipline and the name of the victorious horse-owner, all other information was optional. It was surely possible to praise a victor “who delights in horses” (Pind. Ol. 1.23). Yet, even in such a case the emphasis was not on the passion for the animals, but on the close relationship between the owner and his objects of prestige.

 

So it comes as no surprise that successful charioteers did not reach the status of rich stars in Greek horse races. The horse owners monopolized the commemoration of the victory. They took center stage and had no need for any equivalent of the racing stables of the Roman circus factions. Greek horse owners used their victory celebrations for their own self-presentation and made good use of the symbolic capital inherent in the victory. Depending on what was useful for them in the political discourse of the day, they had poets to present a fitting image of their victory. Part of this image was an adequate social and political identity.

 

Horse races were not just a typical elite hobby like hunting. They had a competitive character and winning was key. This is why an often-quoted modern definition for “game” which is sometimes applied to sport does not hold true for Greek athletics, at least not for horse races. This definition specifies a “game” as “the voluntary effort to overcome unnecessary obstacles” (Bernard Suits), which lacks an essential component Greek sport: the element of competition (and winning).

 

To put it in a nutshell, there definitely was more than one possible reason for a Greek ruler or aristocrat to compete in horse races. A necessary prerequisite, though, was wealth – apart from the high cost of purchasing horses, the logistical operation to make it to the races was far from cheap too (see Sandra Zipprich’s contribution). Yet, some members of Greek elites were just happy with their parade horses or never engaged in horse breeding at all. So, the political usefulness of a possible agonistic victory was key. Competing in horse races was not simply the obvious thing to do. Neither was a passion for horses and horse races the decisive factor. Galloping horses in Greek sports were all about politics and identity.

 

Sebastian Scharff,

Sebastian Scharff is a Postdoctoral scholar at the Department of Ancient History in the University of Mannheim.

 

For more on this topic:

Decker, W., Sport in der griechischen Antike. Vom minoischen Wettkampf bis zu den Olympischen Spielen, Hildesheim ²2012, 86-94.

Moretti, J.-C. & P. Valavanis (eds.), Hippodromes and Horse Races in Ancient Greece, forthcoming.

Petermandl, W., Olympischer Pferdesport im Altertum. Die schriftlichen Quellen, Kassel 2013.

Platte, R., Equine Poetics, Washington, DC, 2017.

Vom Pferd erzählen: Politik und Pferdesport im antiken Griechenland

(This text is also available in English)

Keine zehn Pferde!

Bei den olympischen Spielen des Jahres 67 n. Chr. war alles anders als sonst: Die Wettbewerbe fanden zwei Jahre zu spät statt, musische Disziplinen waren Teil des Wettkampfprogrammes und der Sieger stand bereits im Voraus fest. Für all dies verantwortlich zeichnete der nach seinem eigenen Selbstverständnis vielseitigste ‚Athlet‘ der Antike: Kaiser Nero. Bei einem Wettbewerb allerdings hatte er sich unseren Quellen zufolge zu viel zugemutet: bei dem Versuch, ein Gespann mit zehn Pferden zu lenken, scheiterte er und fiel zur versteckten Freude der Anwesenden vom Wagen.

Die Spiele des Jahres 67 sind in vielerlei Hinsicht Episode geblieben: Nach Neros Tod wurden sie annulliert und aus den Siegerlisten gestrichen. Dass derart prominente Herrscher überhaupt an hippischen Agonen teilnahmen, stellte in der griechischen Antike keine Seltenheit dar. Die erhaltenen Teile der olympischen Siegerlisten für den Pferdesport lesen sich vielmehr wie ein ‚Who’s Who‘ der griechischen Geschichte.

Allerdings setzten sich griechische Alleinherrscher oder Aristokraten kaum dem Risiko aus, sich derartig der Lächerlichkeit preiszugeben wie Nero, und nahmen daher nur selten die Zügel selbst in die Hand. Um erfolgreich zu sein, bedurfte es vor allem eines beachtlichen finanziellen Aufwands: handelte es sich doch bei den Rennpferden um teure Prestigeobjekte und Statussymbole, die bei dem Einsatz entsprechender Mittel eine vielversprechende Dividende verhießen. Für viele wohlhabende Zeitgenossen wie einige sizilische Tyrannen, athenische und spartanische Aristokraten, thessalische Landbesitzer oder Mitglieder der steinreichen Ptolemäerdynastie stellte es daher gar keine Frage dar, ob sie bei hippischen Wettkämpfen antreten sollten oder nicht. Andere Alleinherrscher oder Angehörige der griechischen Aristokratie waren dagegen deutlich zögerlicher und zeigten kein hippisches Interesse. Weshalb also traten Angehörige der griechischen Eliten in den hippischen Agonen an? Für die bloße Zurschaustellung von Luxus hätten schließlich prächtige Paradepferde genügt.

 

Ross und Reiter nennen?

Beginnen wir mit einer möglichen, aber nicht befriedigenden Antwort: es ging allein um die Liebe zu den Tieren und zum Pferdesport. Um eine solche These richtig einordnen zu können, gilt es zu bedenken, dass die entscheidende Perspektive in Bezug auf den griechischen Pferdesport nicht diejenige der Teilnehmer am Wettbewerb, also der Reiter und Wagenlenker, sondern diejenige der Pferdebesitzer darstellt. Sie waren es, die in den Siegerlisten auftauchten, Ross und Reiter wurden nicht genannt. Die Besitzer waren stolz auf ihre Pferde und betonten es ausdrücklich, wenn diese aus ihrer eigenen Zucht stammten. Einige lenkten auch die Gespanne selbst. Die bloße Tatsache allerdings, dass die Pferdebesitzer nicht notwendig bei den Spielen anwesend sein mussten, bei denen ihre Tiere erfolgreich waren (der locus classicus ist Plut. Alexander 3), legt nahe, dass der vielleicht wichtigste Teil des Wettkampfes gar nicht am Renntag stattfand, sondern erst nach dem Rennen.

Eine echte Leidenschaft für den Pferdesport dürfte daher nicht die entscheidende Triebfeder hinter den agonistischen Aktivitäten von Angehörigen der griechischen Eliten gewesen sein. Es ging eher um das Gewinnen; und vielleicht gar nicht so sehr um das Gewinnen selbst, als vielmehr um den Siegesruhm. Agonistischer Erfolg verlieh enormes Prestige und konnte mit guter Aussicht eingesetzt werden, um politische Macht zu sichern oder ein politisches Argument zu stärken.

 

Um eine Analogie aus dem modernen Fußball zu bemühen: Das Vereinsmotto eines wohlbekannten Fußballclubs aus Nordrhein-Westfalen, „Echte Liebe“, hätte bei griechischen Pferdebesitzern wohl wenig Anklang gefunden. Worum es ihnen ging, lässt sich besser durch die süffisante Antwort des Stadionmagazins eines rivalisierenden Vereins beschreiben: „Echte Spitze“.

Um gepriesen zu werden, musste man siegen, nicht nur Leidenschaft für die Sache demonstrieren.

 

Pferdenarren?

Griechische Pferdebesitzer wollten zeigen, dass sie schlicht besser, reicher und erfolgreicher waren als ihre Rivalen. Der Name des Siegers, die Disziplin und der Siegesort bildeten die entscheidenden Komponenten agonistischer Dichtung, alle anderen Informationen waren optional. Es war durchaus möglich, einen Sieger als hippocharmes „pferdefreudig“ (Pind. O. 1, V.23) zu preisen. Doch selbst in einem solchen Fall lag die Betonung nicht so sehr auf der Leidenschaft für die Tiere, als auf der engen Verbindung zwischen dem Besitzer und seinem Prestigeobjekt.

Es kann daher kaum überraschen, dass erfolgreiche Wagenlenker in griechischen Pferderennen keinen Starstatus erlangten. Die Pferdebesitzer monopolisierten die Erinnerung an den Sieg. Sie traten ganz in den Vordergrund und bedurften keines Äquivalents zu den römischen Rennställen der Roten, Weißen, Grünen und Blauen. Griechische Pferdebesitzer nutzten ihre Siegesfeiern für ihre eigene Selbstdarstellung und machten guten Gebrauch von dem symbolischen Kapital, das jedem Sieg inhärent war.

 

Pferderennen stellten dabei nicht einfach ein bloßes Hobby griechischer Eliten wie die Jagd dar. Sie hatten einen kompetitiven Charakter – der Sieg war von entscheidender Bedeutung. Dies ist auch der Grund dafür, warum eine oft-zitierte moderne Definition für „Spiel“, die gelegentlich auch auf den Sport angewandt wird, für die griechische Athletik nicht zutreffend ist. Diese Definition fasst „Spiel“ prägnant als „the voluntary effort to overcome unnecessary obstacles“ (Bernard Suits), lässt aber eine ganz entscheidende Komponente des griechischen Sports vermissen: den Wettbewerb.

 

Zusammenfassend lässt sich sagen, dass es selbstverständlich mehr als einen möglichen Grund für einen griechischen Alleinherrscher oder Aristokraten gab, seine Tiere an Pferderennen teilnehmen zu lassen. Notwendige Voraussetzung war nur ein hinreichender materieller Wohlstand – neben den Anschaffungskosten spielte hier die Logistik eine große Rolle (s. dazu den Beitrag von Sandra Zipprich). Allerdings waren einige Angehörige der griechischen Eliten auch durchaus zufrieden mit ihren Paradepferden, wie dies etwa für den Spartanerkönig Nabis überliefert ist, oder gaben sich überhaupt nicht mit Pferden ab. Trat man in hippischen Agonen an, so ging es um die politische Verwertbarkeit eines möglichen agonistischen Erfolges. Pferdeleidenschaft oder eine Passion für den Reitsport mag es auch gegeben haben, die Hauptmotivation für ein hippisches Engagement stellten sie nicht dar.

Vergaloppieren wir uns also nicht in dem Gedanken, in der Antike habe die reine Sportleidenschaft im Vordergrund gestanden.

 

Sebastian Scharff

Sebastian Scharff ist  Stipendiat der Gerda Henkel Stiftung und Postdoc-Wissenschaftler am Lehrstuhl für Alte Geschichte der Universität Mannheim

 

Weiterführende Lektüre

Decker, W., Sport in der griechischen Antike. Vom minoischen Wettkampf bis zu den Olympischen Spielen, Hildesheim ²2012, 86-94.

Moretti, J.-C. and Valavanis, P. (eds.), Hippodromes and Horse Races in Ancient Greece, forthcoming.

Petermandl, W., Olympischer Pferdesport im Altertum. Die schriftlichen Quellen, Kassel 2013.

Platte, R., Equine Poetics, Washington, DC, 2017.

Ascot on the Alpheios: Horse races in Olympia

(Diesen Text auf Deutsch lesen)

‘The horse’s capacity to be tamed and bred turned the swift horse into a domestic animal that could be steered by man. In a word, as a vector in animal form, the horse became a political animal’ (Raulff 2017). While horses have now gone ‘into semi-retirement with a part-time job as a recreational item, a mode of therapy, a status symbol, and a source of pastoral support for female puberty’ (Raulff 2017), in previous centuries they were an essential component of everyday life. In ancient Greece too, equids played an important role in myth and warfare, and served as transport animals or as an expensive investment for the elites. For the sanctuary of Zeus in Olympia they also performed various essential tasks. Fast transport of persons or news, for example, would not have been possible without them. The horse races at the Olympic Games, however, surely constituted their most conspicuous activity there.

The ancient Olympic Games attracted participants and spectators from the entire Greek world. The hippic contests had a particular impact, as they offered an excellent occasion for public display to those whose social and financial position allowed them the possession of race horses. This required a huge effort both logistically and financially, as it entailed transporting the competing horses and carriages to Olympia as well as further equipment, spare parts and an experienced crew. Furthermore, a basic supply of the animals’ habitual fodder is likely to have been taken along too, in order to make it easier for the horses to get used to the new environment. Such transport took place over land and sea, depending on the origins of a team’s owner, and necessitated a great deal of planning and expenditure. Upon arrival in Olympia suitable facilities were needed to allow the animals to acclimate and to make up lost training time. Trainers, animals and equipment thus needed to arrive in the sanctuary well before the start of the games to be in top condition for the race.

These efforts were rewarded by the great public interest in the hippic contests, which is evidenced by the gradual expansion of the contest programme over time. ‘A status eclipsing that of all other contests’ (Mallwitz 1972, 66) was held by the race with the four-horse chariot, as was already the case in the Homeric epics. Since 680 B.C., races were held in the Olympic hippodrome, which according to Pausanias lay south of the stadion and stretched more than half a kilometre to the east. He gives a detailed description of the complex including several buildings, such as the sophisticated starting place behind the stoa of Agnaptos (Paus. VI 20.10-14). He also mentions the turning-posts and the altar of Taraxippos, the horse-scarer. The plausible expectation of finding the remains of these structures led to the surveying and examining of the southeastern part of the sanctuary, but in spite of all the efforts, no remains of any construction that can be connected to the horse races have been found (Senff 2013).

The east pediment of the temple of Zeus at Olympia also shows the preparations for a horse race. It shows a version of the Olympic foundation myth which identifies a context between Pelops and Oinomaos as the origin of the games. Pelops is said to have founded the Olympic Games to atone for his winning the race by unfair means. Pausanias (V 20.8) mentions earthworks in his own time during which fragments of horse-bits and curb-chains were found near Oinomaos’ pillar. Votive gifts in bronze and terracotta, fragments of statues or parts of carriages are just some of the material remains that inform modern archaeologists of the presence of horses in Zeus’ sanctuary.

 

Sandra Zipprich

Sandra Zipprich is a Ph.D. student at the University of Marburg and a member of the Olympia project of the German Archaeological Institute (DAI), Athens Department.

 

Further reading on this topic:

Pausanias, Guide to Greece, vol. 2, Southern Greece, translated by Peter Levi, London 1979.

S. Bell – C. Willekes, Horse Racing and Chariot Racing, in: G. L. Campbell (ed.), The Oxford Handbook of Animals in Classical Thought and Life, Oxford 2014, 478–490.

A. Mallwitz, Olympia und seine Bauten, München 1972.

U. Raulff, Farewell to the Horse: The Final Century of Our Relationship, London 2017.

R. Senff, Olympia. Das Hippodrom, 2013, <https://www.dainst.org/projekt/-/project-display/33190> (26.07.2017).

 

Image: bronze carriage horse (Archaeological Museum of Olympia, B 1000; photograph: Sandra Zipprich)

Ascot am Alpheios: Pferderennen in Olympia

(This text is also available in English)

„Als zähmbares und züchtbares, als von Menschen lenkbares Geschwindigkeitstier, mit einem Wort: als animalischer Vektor wurde das Pferd zum politischen Tier und zum wichtigsten Gefährten des Homo sapiens“ (Raulff 2016, 16). Während Pferde heute vor allem als „Sport- und Therapiegerät, Prestigesymbol und Assistenzfigur der weiblichen Pubertät in den historischen Ruhestand“ (Raulff 2016, 17) gewechselt haben, prägten sie in vorangegangenen Jahrhunderten zahlreiche Aspekte des menschlichen Alltags. Auch in der griechischen Antike spielten Equiden eine nicht zu unterschätzende Rolle sowohl im Mythos als auch bei der Kriegsführung, beim Transport oder auch als preisintensive Wertanlage der Eliten. Pferde hatten in Olympia unterschiedliche Aufgabenbereiche, da ohne sie der schnelle Transport besonders von Personen oder Nachrichten nicht durchführbar gewesen wäre, doch am hervorstechendsten war ihre Rolle bei den im Zeusheiligtum stattfindenden Wettrennen.

Die Olympischen Spiele zogen in der Antike regelmäßig Teilnehmer und Zuschauer aus allen Gebieten der griechischen Welt an. Die hippischen Agone galten als besonders publikumswirksam, da sie jenen eine willkommene Gelegenheit zur Repräsentation boten, deren soziale und finanzielle Stellung ihnen den Unterhalt von Reitpferden oder Gespannen erlaubte. Hierfür wurde ein enormer logistischer Aufwand sowie hohe Kosten in Kauf genommen. Denn es mussten nicht nur die am Wettkampf teilnehmenden Pferde und die zugehörigen Rennwägen nach Olympia gebracht werden, sondern darüber hinaus auch noch Zubehör und Ersatzteile sowie fachkundiges Personal. Um den Tieren die Anpassung an die neue Umgebung zu erleichtern scheint es außerdem wahrscheinlich, dass zumindest ein Grundvorrat des Futters mitgeführt wurde, an das sie gewöhnt waren. Diese Transporte fanden je nach Heimat der Rennstallbesitzer über den Land- und Seeweg statt und erforderten ein hohes Maß an Planung und finanziellen Mitteln.

Auch in Olympia selbst musste die entsprechende Logistik vorhanden sein, um es den Tieren zu ermöglichen sich zu akklimatisieren und den Trainingsausfall wieder aufzuholen. Trainer, Tiere und Zubehör mussten also entsprechend lange vor Beginn der Spiele anreisen, um zum Wettkampftermin in Bestform zu sein.

Belohnt wurden diese Mühen durch das hohe Publikumsinteresse an den hippischen Agonen, welches sich auch durch die ständigen Erweiterungen des Wettkampfprogramms zeigte. Ein „alle Wettkämpfe überragenden Rang“ (Mallwitz 1972, 66) scheint aber, wie bereits in den homerischen Epen, dem Rennen mit dem Viergespann vorbehalten gewesen zu sein. Seit 680 v. Chr. fanden die Wettkämpfe im olympischen Hippodrom statt, der sich laut Pausanias südlich des Stadions über mehr als einen halben Kilometer nach Osten erstreckte. Er gibt eine ausführliche Beschreibung der Anlage mit mehreren Bauten, beispielsweise der ausgeklügelten Startanlage hinter der Stoa des Agnaptos (Paus. VI 20,10-14). Als weitere Strukturen werden im Zusammenhang mit dem Hippodrom die Wendemarken sowie der Altar des Taraxippos, des Pferdeschrecks, erwähnt. Die begründete Hoffnung, Reste dieser Strukturen nachweisen zu können, führte zu Begehungen und Untersuchungen des südöstlichen Heiligtumareals. Allerdings konnten trotz aller Bemühungen bisher keine Reste baulicher Strukturen nachgewiesen werden, die in Verbindung mit dem Austragungsort der hippischen Agone gebracht werden könnten (Senff 2013).

Auch der Ostgiebel des Zeustempels zeigt die Vorbereitungen zu einem Wagenrennen. Dargestellt wird hier eine Variante des olympischen Gründungsmythos, in welcher der Ursprung der Spiele auf einen Wettkampf zwischen Pelops und Oinomaos zurückgeführt wird. Nachdem ersterer den Sieg mit unlauteren Mitteln errang, soll er zur Sühne die Olympischen Spiele gestiftet haben. Bereits Pausanias berichtet, dass bei Grabungsarbeiten in der Nähe der Säule des Oinomaos unter anderem Teile von Pferdegeschirr zutage traten (Paus. V 20,8). Des Weiteren zeugen Bronze- und Terrakottavotive, Fragmente von Standbildern oder Wagenteile als materielle Hinterlassenschaften von der Präsenz der Pferde im Zeusheiligtum.

Sandra Zipprich

Sandra Zipprich ist Doktorandin an der Universität Marburg und Mitglied des Olympia-Projektes des Deutschen Archäologischen Instituts (DAI) in Athen.

 

Mehr zu diesem Thema:

Pausanias, Reisen in Griechenland. Gesamtausgabe in drei Bänden auf Grund der kommentierten Übersetzung v. Ernst Meyer, hg. v. Felix Eckstein, 3. vollständige Ausg. (Zürich–München 1986).

S. Bell – C. Willekes, Horse Racing and Chariot Racing, in: G. L. Campbell (Hrsg.), The Oxford Handbook of Animals in Classical Thought and Life (Oxford 2014) 478–490.

A. Mallwitz, Olympia und seine Bauten (München 1972).

U. Raulff, Das letzte Jahrhundert der Pferde. Geschichte einer Trennung (München 2016).

R. Senff, Olympia. Das Hippodrom, 2013, <https://www.dainst.org/projekt/-/project-display/33190> (26.07.2017).

 

Abbildung: Gespannpferd aus Bronze (Archäologisches Museum Olympia, B 1000; Photograph: Sandra Zipprich)